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The modal verb können

 
 
Possibility
Ability
Permission
Supposition 


Possibility

The first meaning of können is 'possibility':

Ihr habt noch Zeit. Ihr könnt noch länger bleiben.   =   Ihr habt die Möglichkeit, noch länger zu bleiben.
Ich kenne den Direktor. Ich könnte dich ihm vorstellen.   =   Ich hätte die Möglichkeit, dich dem Direktor vorzustellen.
Sie hatten keinen Stift. Sie konnten nicht schreiben.   =   Sie hatten nicht die Möglichkeit zu schreiben.

Here, the possibility is given by somebody or something other than the subject. This in contrast to the second meaning of können, where the "possibility" lies within the subject itself: 'ability'.


Ability

Another important meaning of können is 'ability':

Sie kann ausgezeichnet Cello spielen.   =   Sie hat die Fähigkeit, ausgezeichnet Cello zu spielen.
Er kann mit den Ohren wackeln.   =   Er hat die Fähigkeit, mit den Ohren zu wackeln.
Sie waren noch zu jung. Sie konnten noch nicht schreiben.   =   Sie hatten noch nicht die Fähigkeit zu schreiben.

Compare this meaning of können, ability (= "internal" capacity of the subject), with its first meaning, possibility (= "external" condition):

Possibility Ability
Er kann nicht lesen, weil er seine Brille vergessen hat.    Er kann nicht lesen, weil er es nicht gelernt hat.

The context determines whether können means 'ability' or 'possibility'.


Permission

Especially in colloquial language, können expresses also 'permission':

Nachdem sie ihre Aufgaben gemacht hatten, konnten sie draußen spielen.   =   Nachdem sie ihre Aufgaben gemacht hatten, durften sie draußen spielen.
Er kann nicht kommen. Seine Eltern erlauben es nicht.   =   Er darf nicht kommen.

The examples show that this können and dürfen ('permission') have the same meaning.


Supposition

können can also express 'possibility' in the sense of 'supposition':

Er kann es auch von jemand anderem gehört haben.   =   Es ist möglich (ich vermute), dass er es von jemand anderem gehört hat.
Sie könnte auch schon nach Hause gegangen sein.   =   Es wäre auch möglich, dass sie schon nach Hause gegangen ist.







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