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The modal verb dürfen

 
 
Permission, authorization 
Supposition, assumption 


Permission:

The principle meaning of dürfen is 'permission' and 'authorization':

Die Kinder dürfen heute länger aufbleiben.   =   Die Kinder haben die Erlaubnis, heute länger aufzubleiben.
Nur die Besatzung darf das Cockpit betreten.   =   Nur die Besatzung hat die Berechtigung, das Cockpit zu betreten.

The meaning 'permission' presupposes the existence of a person or an authority who gives the subject the permission to do the action expressed by the main verb. For example:

Die Eltern erlauben den Kindern, heute länger aufzubleiben.

dürfen expresses all kinds of permission ranging from fate, divine will and legal authorisation to consent and polite requests:

Sie durfte in guter Gesundheit 90 Jahre alt werden.
Altpapier darf nur gebündelt angeboten werden.
Sonja darf bei einer Freundin übernachten.
Darf ich Sie um Feuer bitten?


Supposition, assumption

When dürfen is in the subjunctive II, it can also express 'supposition' or 'assumption':

Wir dürften bald in Köln ankommen.   =   Es ist anzunehmen, dass wir bald in Köln ankommen.
Er dürfte das Bild selber gemalt haben.   =   Es ist anzunehmen, dass er das Bild selber gemalt hat.

müssen and sollen have the same modal meaning.

NB: dürfen in the subjunctive II does not always express 'supposition' or 'assumption'. Depending on the context it can also express 'permission':

Ich würde euch besuchen, wenn ich kommen dürfte.







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