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Empty verbs

Empty verbs are verbs that function as the predicate of a clause together with a noun or a prepositional group with a noun.

Einfluss ausüben
Anerkennung finden
zur Anwendung kommen/bringen
Mitteilung machen
in Verlegenheit geraten

In word groups like these, the verb is not meaningful (= empty). The actual lexical meaning is expressed by the whole word group, mainly by the noun.


The combination of an empty verb and a noun is called empty verb structure. The noun is usually derived from a full verb or, rarely, from an adjective. It has the form of an accusative object or a prepositional object:

Accusative    Prepositional
die/eine Wahl treffen
in Angriff nehmen
einen/den Vorwurf erheben unter Beobachtung stehen
Rücksicht nehmen zu Ansehen gelangen
Einfluss ausüben zur Vernunft bringen


Empty verbs have the function to give a certain aspect to the action denoted by the noun. They usually express a 'state', a passive 'change of state', or an active 'causing a change of state'.

state/duration change of state causing a change of state
in Bewegung sein in Bewegung kommen in Bewegung bringen
zu Ende sein zu Ende gehen zu Ende bringen
in Gang sein in Gang kommen in Gang bringen
in Druck sein in Druck gehen in Druck geben
sich in Abhängigkeit befinden      in Abhängigkeit geraten         in Abhängigkeit bringen
in Verlegenheit sein in Verlegenheit geraten in Verlegenheit bringen
- zum Ausdruck kommen zum Ausdruck bringen
zur Verfügung stehen - zur Verfügung stellen
in Scheidung liegen - -


In empty verb structures, the verb is so closely connected to the noun that it has lost its lexical meaning (apart from expressing a certain aspect). The fact that an empty verb structure can be replaced with a full verb or with an adjective + werden or sein, shows how close this connection is:

Einfluss ausüben (auf)   =   beeinflussen
Anerkennung finden   =   anerkannt werden
zur Anwendung bringen   =   anwenden
in Verlegenheit geraten   =   verlegen werden
in Verbindung stehen   =   verbunden sein

The verb and the noun form one lexical unit. That is why in empty verb structures not all changes are possible. For example:
  • The number of the noun cannot be changed:
    not: Einflüsse ausüben

  • It is not possible to ask for the noun in a prepositional phrase:
    not: Wohin ist er gekommen? In Verlegenheit.

  • Contraction with a clause containing the same verb form is not possible:
    not: Er brachte sie in Verlegenheit und nach Hause.

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