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Participle phrase

 
 
A participle phrase is a phrase whose head is a participle used as an adjective.

Participle phrase
Extension Head
in Höhlen  lebende Fledermäuse
viel gelesene  Bücher

In principle, all present participles can be used as adjectives. Some restriction apply for the use of past participles as adjectives. See Past participle used as adjective.

Participle phrases are often treated as adjective phrases. However, their internal structure is different, and they can have less functions in a sentence.

Extensions (complements)  
Word order
Function


Extensions

A participle phrase can usually be changed into a clause. The extensions that accompany the participle correspond to the complements that accompany the verb:

Participle phrase Clause
in Höhlen lebende Fledermäuse  Fledermäuse leben in Höhlen.
viel gelesene Bücher Bücher werden viel gelesen.

Depending of the valency of the verb, participles combine with the following types of complements:

Accusative object:
der seinen jüngsten Enkel verwöhnende Großvater  (Der Großvater verwöhnt seinen jüngsten Enkel)
viele den Verkehr hindernde Straßenarbeiten (Viele Straßenarbeiten hindern den Verkehr)
 
Dative object:
die den Schülern helfende Lehrerin (Die Lehrerin hilft den Schülern)
der dem schnellsten Läufer überreichte Preis (Der Preis wird dem schnellsten Läufer überreicht)
 
Genitive object:
ihr des Trostes bedürfender Exgatte (Ihr Exgatte bedarf des Trostes)
 
Prepositional object:
die auf den letzten Bus wartenden Leute (Die Leute warten auf den letzten Bus)
ein sich vor Fremden fürchtendes Kind (Das Kind fürchtet sich vor Fremden)
 
Adverbial
ein viel zu schnell fahrender Automobilist
(Der Automobilist fährt viel zu schnell)
seine in Mailand gekauften Designerschuhe (Die Designerschuhe wurden in Mailand gekauft)
 
Predicative
sein immer trauriger werdender Onkel (Sein Onkel wird immer trauriger)
die sich ärgernden Kunden des Salons (Die Kunden des Salons ärgern sich)

In principle, a participle phrase can contain any number of complements. Like in a clause, the complements must be meaningful. Even more than in a clause, attention should be paid to the fact that adding more than a few complements can result in complex constructions that are difficult to understand:

Die sich über die bei den Olympischen Spielen gewonnenen Medaillen freuenden Sportler feiern die ganze Nacht.

Better:
Die Sportler feiern die ganze Nacht, weil sie sich über die Medaillen freuen, die sie bei den Olympischen Spielen gewonnen haben.


Word order

The participle comes last in the phrase. The complements are placed before the participle in the same order as the complements in the corresponding relative clause:

das
vor drei Tagen aus meiner Schublade
verschwundene Dossier
(das Dossier, das  vor drei Tagen aus meiner Schublade
verschwunden ist)
 
der 
den Schülern bei ihren Hausaufgaben  helfende Lehrer
(der Lehrer, der 
den Schülern bei ihren Hausaufgaben hilft)


Function

Participle phrases have only one function in the sentence:
  • attribute of a noun (phrase)
    der sich unheimlich langweilende Student
    die
    von vielen sehr geschätzten Bücher
    der
    uns erschreckende Zynismus des Atomministers
Participle phrases having other functions are rare. When they occur, the participle has in fact become a true adjective. It has lost its character as a verb. This can be seen, for example, from the fact that the participle-adjective cannot combine any more with the objects of the corresponding verb:
  • attribute of an adjective (phrase)
    eine erschreckend hohe Anzahl Verkehrstote
    not: eine uns erschreckend hohe Anzahl Verkehrstote

  • predicative
    die Anzahl der Verkehrstoten ist erschreckend
    not: die Anzahl der Verkehrstoten ist uns erschreckend.






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