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Noun (phrase) as noun attribute:
The Genitive attribute

 
 
When a single noun or a noun phrase qualifies another noun, it is an attribute of the noun. Together (whether or not in combination with other extensions) they form a noun phrase.

A noun (phrase) functioning as an attribute of a noun is usually in the genitive case. This kind of attribute is called genitive attribute.

die Gründung der Firma
die Eltern
seiner Frau
die Romane
der weltweit bekannten Schriftstellerin

Position
Meaning
Alternative construction: von + noun (phrase)  der Verkauf von Fahrrädern
Alternative construction: dative + personal pronoun   dem Alois sein Auto

Appositions are a special kind of noun attributes:
Apposition die Direktorin der Firma, Frau Maier


Position

The genitive attribute usually comes after the noun:

die Eltern seiner Frau
die Romane der weltweit bekannten Schriftstellerin
die Einführung einer einheitlichen Zeitbestimmung
der Geburtstag
des kleinen Sandro
das Wahrzeichen
des modernen Wien[s]

Exceptions:
  • Person names (and kinship terms used as person names) which are not accompanied by a determiner, are usually placed before the noun:

    Sandros Geburtstag
    Mutters Liebling
    Frau Müllers neuer Wagen
    Goethes Geburtsstadt (or: die Geburtsstadt Goethes)

    Also geographical names used without a determiner:

    Wiens Bürgermeister (or: der Bürgermeister Wiens)
    Deuschlands Wälder (or: die Wälder Deutschlands)

  • Other nouns only precede the noun in idiomatic expressions and in literary or very formal language:

    aller Laster Anfang
    Der Mensch ist
    des Menschen Wolf.
    des Kaisers neue Kleider
    des kleinen Sandros Geburtstag

Meaning

The genitive expresses different kinds of relations between the attribute and the head of the noun phrase. For example:

Possession in the broadest sense of the word

das Zentrum der Stadt
ein Freund meines Bruders
die Meinung vieler Leute

Possession (genitivus possessivus, possessive genitive)
The possessor is in the genitive:

das Auto unserer Nachbarin
die Puppe des kleinen Mädchens

Relation subject–verb (genitivus subjectivus)
The genitive attribute of nominalized infinitives and verbal nouns corresponds to the subject of the corresponding verb:

das Denken des Menschen   der Mensch denkt
die Ankunft des Zuges   der Zug kommt an
der Vorschlag der Regierung    die Regierung schlägt vor

Relation object–verb (genitivus objectivus):
The genitive attribute of nominalized infinitives and verbal nouns corresponds to the accusative object of the corresponding verb:

das Fällen der Bäume   man fällt die Bäume
die Lösung des Problems   man löst das Problem
der Vorschlag einer Steuererhöhung    man schlägt eine Steuererhöhung vor

Dative and genitive objects cannot be genitive attributes:

Man hilft den Armen. not: die Hilfe der Armen
but: die Hilfe an die Armen
Man erinnert sich der Gefallenen.  not: die Erinnerung der Gefallenen
but:  die Erinnerung an die Gefallenen

"Is-a relation" (genitivus definitivus):
A general term is specified by the more specific term. The specific term is in the genitive:

das Verbrechen des Mordes
das Problem
der Einsamkeit

"Part–whole relation" (genitivus partitivus, partitive genitive):
The genitive attribute denotes the whole of which the head noun expresses a part:

der größte Teil des Weges
die Mehrheit
der Wähler

Measurements see Partitive apposition.

Author (genitivus auctoris)
The genitive attribute denotes the author of something:

das Werk des Schriftstellers
Verdis Opern

Quality (genitivus qualitatis):
The genitive attribute denotes a quality:

Menschen jüngeren Alters
ein Mann
der Vernunft



Since genitive attributes express a variety of relations, they can be ambiguous. The following noun phrases, for example, have more than one possible interpretation:

die Beschreibung des Angeklagten  =  der Angeklagte beschreibt (genitivus subjectivus)
 =  man beschreibt den Angeklagten (genitivus objectivus)
 
das Foto meines Freundes  =  das Foto, das mein Freund gemacht hat (genitivus auctoris)
 =  das Foto, das meinem Freund gehört (genitivus possessivus)
 =  das Foto, auf dem mein Freund abgebildet ist

The context should make clear which interpretation is intended. If this is not the case, it is better to reword the noun phrase:

die Beschreibung durch den Angeklagten
die Beschreibung des Angeklagten durch den Zeugen



Alternative construction: von + noun (phrase)

Often, a prepositional phrase introduced by von is used instead of a genitive attribute.

Only 'von + noun'
When a noun stands alone, i.e. when it is not preceded by a determiner or an inflected adjective, it cannot be a genitive attribute. A prepositional phrase introduced by von must be used instead:

die Filterung von Trinkwasser not:  Die Filterung Trinkwassers 
der Verkauf von Fahrrädern not:  der Verkauf Fahrräder
in der Wohnung von Freunden  not: in der Wohnung Freunde 
das Haus von Ninas Onkel not:  das Haus Ninas Onkels

Exception: proper names used without determiners can be genitive attributes (cf. above):

Picassos Bilder or: die Bilder Picassos  also:  die Bilder von Picasso
Europas Wälder  or:  die Wälder Europas  also:  die Wälder von Europa 

Genitive attribute or 'von + noun phrase'
When a noun is preceded by an inflected adjective, but not by a determiner, it can be a genitive attribute. It is also possible to use a prepositional phrase introduced by von:

die Filterung reinen Trinkwassers also:  die Filterung von reinem Trinkwasser
der Verkauf sportlicher Fahrräder  also:  der Verkauf von sportlichen Fahrrädern 
in der Wohnung guter Freunde also:  in der Wohnung von guten Freunden

This is also true for nominalized adjectives in the plural:

die Erziehung Jugendlicher also:  die Erziehung von Jugendlichen

When a genitive attribute is preceded by a genitive attribute, one of them is usually replaced by a von-phrase:

rarely:  das Haus Mutters neuen Freundes  better:  das Haus von Mutters neuem Freund
das Haus
des neuen Freundes von Mutter
rarely: die Erhaltung Borneos bedrohten Urwaldes  better:  die Erhaltung von Borneos bedrohtem Urwald
die Erhaltung des bedrohten Urwaldes von Borneo 
See also above.

Only genitive attribute
When the noun (phrase) is preceded by a determiner, it must be used as a genitive attribute. In standard German, it is not possible to use a prepositional phrase introduced by von.

Standard: Only colloquial, also:
die Filterung des Trinkwassers die Filterung vom Trinkwasser
der Verkauf eines sportlichen Fahrrades  der Verkauf von einem sportlichen Fahrrad 
in der Wohnung dieser Freunde in der Wohnung von diesen Freunden


Alternative construction: dative + possessive pronoun

In colloquial language, a dative followed by a possessive pronoun is sometimes used instead of the genitive attribute:

Dem Alois sein Auto steht in der Garage.  instead of  das Auto von Alois or Alois' Auto
Das sagt der Frau Müller ihre Nachbarin. instead of  Frau Müllers Nachbarin

In standard German, the use of this dative construction is considered incorrect.







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