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The position of the non-contrastive nicht

 
 
When nicht is used as a non-contrastive negation word, it tends to be placed towards the end of the sentence:

Ich kenne ihn nicht.
Er hat die Schlüssel
nicht finden können.
Regen Sie sich bitte
nicht auf!

However, the position of nicht is also affected by the stress and the context, so that it is difficult to establish a generally applicable rule. The following are some rules and tendencies for the position of nicht:

Always before inifinitves, participles, prefixes of separable verbs:
Ich habe die Schlüssel nicht gefunden. not:  Ich habe die Schlüssel gefunden nicht.
Sie werden den Schlüssel wohl nicht gefunden haben.  not: Sie werden den Schlüssel wohl gefunden haben nicht.
Er wollte das Auto nicht verkaufen. not: Er wollte das Auto verkaufen nicht.
Sie laden euch nicht ein. not: Sie laden euch ein nicht.

Always before predicatives
Sie wird nicht Pilotin. not:  Sie wird Pilotin nicht.
Unser Auto ist nicht blau. not: Unser Auto ist blau nicht.
Das Problem ist nicht von großer Bedeutung.  not: Das Problem ist von großer Bedeutung nicht.
Ich fand das Buch nicht interessant not: Ich fand das Buch interessant nicht.

Always before nouns and noun phrases forming a fixed expression together with the verb:
Er spielt nicht Gitarre. not:  Er spielt Gitarre nicht.
Wir fahren nicht Auto. not: Wir fahren Auto nicht.
Das kommt nicht in Frage.  not: Das kommt in Frage nicht.

Always before adverbial complements
Die Sitzung dauert nicht lange.  not:  Die Sitzung dauert lange nicht.
Sie wohnt nicht in München. not: Sie wohnt in München nicht.
Er fährt nicht nach Basel. not: Er fährt nach Basel nicht.

Always before adverbially used adejctives
Ich fahre nicht schnell.
not:  Ich fahre schnell nicht.
Er sang nicht falsch. not: Er sang falsch nicht.
Du arbeitest nicht fleißig.  not: Du arbeitest fleißig nicht.

Always after sentence adverbs
Sie kommt leider nicht. not:  Sie kommt nicht leider
Ihr arbeitet heute Abend hoffentlich nicht not: Ihr arbeitet heute Abend nicht hoffentlich.

Usually after adverbial adjuncts
Usually, nicht comes after other adverbial adjuncts. When it is placed before an adverbial adjunct, it is very often used as a contrastive negation:

Du arbeitest dort nicht. contrastively:  Du arbeitest nicht dort (sondern irgendwo anders).
Ich treffe ihn morgen nicht. contrastively:  Ich treffe ihn nicht morgen (sondern übermorgen)
Ich mag ihn wegen seines Eifers nicht. contrastively:  Ich mag ihn nicht wegen seines Eifers (sondern wegen seiner Phantasie).

Usually after accusative and dative objects
Usually, nicht comes after accusative and dative objects. When it is placed before an accusative or dative object, it is very often used as a contrastive negation:

Ich suche die Schlüssel nicht. contrastively:  Ich suche nicht die Schlüssel (sondern das Handy).
Er widerspricht seinem Kollegen nicht. contrastively:  Er widerspricht nicht seinem Kollegen (sondern seinem Chef).

Before or after gentive objects
In dem Jahr gedachten sie der Toten nicht. also:  In dem Jahr gedachten sie nicht der Toten.
contrastively:  In dem Jahr gedachten sie nicht der Toten (sondern der Überlebenden)

Usually before prepositional objects

Sie erinnert sich nicht an uns. contrastively:  Sie erinnert sich nicht an uns (sondern nur an unsere Eltern)
Er streitet nicht mit seinem Bruder. contrastively:  Er streitet nicht mit seinem Bruder (sondern mit seiner Schwester)







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