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Negation words

 
 
Negation words are used to contradict or deny the content of a sentence or clause:

Ich habe ihn nicht gesehen.
Er ist
nie angekommen.
Niemand hat mich gewarnt.

The following words are negation words:

kein keiner nein nicht nichts
nie niemals niemand nirgends    nirgendwo  
nirgendwoher  nirgendwohin  keinesfalls  keineswegs  (mitnichten) 

They can be classified and described according to their meaning as well as according to their function in the sentence:

Meaning
Function

See also:

Emphasis  keinesfalls, keineswegs, auf keinen Fall, in keinem Fall, mitnichten
überhaupt, gar, absolut
Restricion  noch nicht, nicht mehr


Meaning

Most negation words can be described as the negation (–) of an affirmative word:

Person jemand  =  niemand Ich kenne jemanden.
Ich kenne
niemanden.
Non-person  etwas  =  nichts Sie hat etwas gesehen.
Sie hat
nichts gesehen.
Time jemals  =  nie
niemals
Hast du ihn jemals gesehen?
Ich habe ihn
nie gesehen.
Place irgendwo  =  nirgends
nirgendwo
Du hast das Geld irgendwo versteckt.
Du hast das Geld
nirgendwo versteckt. 
Origin – irgendwoher    =  nirgendwoher   Das Geräusch kommt irgendwoher.
Das Geräusch kommt
nirgendwoher.
Direction irgendwohin  =  nirgendwohin Du gehst irgendwohin.
Du gehst
nirgendwohin.
 
Indefinite
article
ein  =  kein Er kauft ein Buch.
Er kauft
kein Buch.
– no article   =  kein Er kauft Bücher.
Er kauft
keine Bücher.
  ja  =  nein Kommst du? – Ja.
Kommst du? –
Nein.

The negation word nicht negates all other aspects, including the sentence as a whole:

Ich mag dich.
Ich mag dich
nicht.


Function

According to their function in the sentence, negation words can be divided into the following classes:

Equivalent of a sentence nein
Pronoun niemand, keiner, nichts
Adverb (negation particle) nicht, nie, niemals, nirgends, nirgendwo, nirgendwoher, nirgendwohin
Determiner kein, nichts
Modal particle (no negative meaning)  nicht



Equivalent of a sentence

The negation word nein is the equivalent of a sentence. It is the negative answer to a yes-no question:

Kommst du mit? – Nein.

The negation words keineswegs, keinesfalls, auf keinen Fall, in keinem Fall and the dated mitnichten are used to emphasize the negative answer. They can also be used standing alone:

Kommst du mit? – (Nein,) keineswegs/keinesfalls/auf keinen Fall/in keinem Fall



Pronoun

The negation words niemand, keiner/keine/keines and nichts function as the subject or an object of the sentence. Niemand is used for persons; keiner/keine/keines is used for persons and non-persons; nichts is used for non-persons.

Niemand/keiner/nichts kann mir helfen.
Ich habe
niemanden/keinen/nichts gesehen.

These negative pronouns can also be qualified by attributes (see Phrases, Pronoun phrase):

Er hat niemanden aus seinem Heimatdorf getroffen.
Wir haben
nichts Besonderes gesehen.

For the use of keiner and nicht einer see kein and nicht (ein).



Adverb (negation particle)

The adverbs (negation particles) nie, niemals, nirgends, nirgendwo, nirgendwoher, nirgendwohin, nicht function as adverbials:

Temporal adverbial (wann?) : nie, niemals Das habe ich nie gesagt. 
Local adverbial, place (wo?): nirgends, nirgendwo  Ich kann den Schlüssel nirgends finden.
Local adverbial, origin (woher?): nirgendwoher Er kommt nirgendwoher.
Local adverbial, direction (wohin?):  nirgendwohin Du gehst nirgendwohin.
Negation in general: nicht Das habe ich nicht gesagt.

The negation word nicht and other negation words can also be used contrastively. Besides having a negative function, contrastive negation words emphasize a part of the sentence and contrast it with a corresponding part in an affirmative statement:

General negation:  Ich habe ihn nicht getroffen.
Contrastive negation:  Ich habe nicht ihn getroffen (sondern seine Schwester).
 
General negation:  Ich habe ihn nie getroffen.
Contrastive negation:  Ich habe nie ihn getroffen (sondern immer seine Schwester).

See Contrastive negation.

nicht used to negate adjectives and participles:

The negation word nicht can also be used to negate a single adjective or participle. The scope of the negation is restricted to the adjective or participle whereas, usually, the whole sentence falls within the scope of a negation. The negation word is placed before the adjective or participle:

Er war der nicht eheliche Sohn eines Grafen.
Bei der Eröffnung waren auch viele
nicht eingeladene Gäste.
die Verwendung von „kein“ als
nicht kontrastierende Verneinung

Adjective phrases and participle phrases can also be negated in this manner:

Er war der nicht sehr intelligente Sohn eines Grafen.
Bei der Eröffnung waren auch viele
nicht durch die Gastgeber eingeladene Leute.

Combinations of nicht and an adjective or participle may be written in one or in two words:

der nicht eheliche Sohn  oder der nichteheliche Sohn
nicht leitende Stoffe oder  nichtleitende Stoffe
See (German only) Rechtschreibung, Getrennt- und Zusammenschreibung, Verbindung nicht+Adjektiv.



Determiner

When the negation word kein accompanies a noun, it is the negative form of the indefinite article:

Ich kaufe ein Buch. – Ich kaufe kein Buch.

The determiner kein is also used when the noun is not accompanied by an article in an affirmative sentence:

Ich kaufe Bücher.  –  Ich kaufe keine Bücher.
Ich trinke Milch.   Ich trinke keine Milch.

For the use of kein and nicht ein see kein and nicht (ein).

The determiner kein can also be used contrastively. See Contrastive negation.

Before a nominalized adjective and the pronoun anderes, nichts is used as a determiner.

Es gibt nichts Gutes, außer man tut es.
Sie hat sich mit
nichts anderem beschäftigt.



Modal particle not having a negative meaning

In exclamations and questions, nicht can be used without a negative meaning:

Was wir nicht alles ausprobiert haben!
= Was wir alles ausprobiert haben! Wir haben alles ausprobiert.

Kann
nicht jemand anders dir helfen?
= Kann jemand anders dir helfen?


Here, nicht is not a negation word. It is a modal particle used for emphasis or to express the emotional involvement of the speaker.







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